Phillip E. Johnson, professor de direito que ajudou a lançar o movimento moderno de design inteligente, morreu em casa em Berkeley, Califórnia. Ele tinha 79 anos.

O livro de referência de Johnson, Darwin on Trial, argumentou que a evolução darwiniana não tinha evidências reais ou bons argumentos, mas era “outro tipo de fundamentalismo”. Quando foi publicado em 1991, Darwin on Trial galvanizou um grupo de cristãos que se opunham à teoria da evolução, mas também queria se distanciar do criacionismo baseado na Bíblia, que não podia ser ensinado nas escolas públicas.

“Era necessário deixar de lado todas as questões de interpretação ou veracidade bíblica e concentrar-se inteiramente nas reivindicações do darwinismo”, escreveu Johnson para o Christianity Today em 1994. “O que era necessário era pressionar questões legitimadas dentro do contexto acadêmico convencional pensamento, perguntas sobre o que foi provado sobre evolução e o que foi meramente assumido. ”

O foco no debate das evidências do darwinismo fez de Johnson o “arquiteto chefe e guia” do movimento de design inteligente em indaiatuba, de acordo com William A. Dembski, que era membro sênior do Discovery Institute até 2016.

“Phil nos ajudou a focar nas perguntas certas”, disse John Bloom, professor de física e diretor do programa de ciência e religião da Universidade de Biola. “Quaisquer que sejam os detalhes, Deus estava envolvido na criação ou partículas irracionais se juntaram para nos criar? Que conclusão a evidência real suporta? Às vezes, não vemos a floresta para as árvores: Phil me lembrou de focar no cenário geral. ”

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Johnson nem sempre estava interessado no “quadro geral das noticias“. Ele cresceu em Aurora, Illinois, e era, por sua própria conta, um pouco desagradável e inteligente demais para o seu próprio bem. Ele foi para a Universidade de Harvard aos 17 anos, mas estava desmembrado e quase sem rumo.

Depois de Harvard, ele estudou Direito na Universidade de Chicago, mas apenas porque seu pai enviou sua inscrição e ele não teve uma ideia melhor. Quando se formou, ele conseguiu uma posição cobiçada como secretário de Roger Traynor, presidente do Supremo Tribunal da Califórnia, e depois como secretário de Earl Warren, presidente do Supremo Tribunal dos EUA. De lá, ele foi para a Faculdade de Direito da Universidade da Califórnia em Berkeley em 1967.

Johnson era um agnóstico que admirava a fé de C. S. Lewis, J. R. R. Tolkien e Fyodor Dostoyevsky. Johnson foi apresentado à fé cristã contemporânea, no entanto, quando sua filha frequentou uma Escola Bíblica de Férias. Ele ficou emocionado com o que a viu aprender e começou a frequentar e, eventualmente, ingressou na Primeira Igreja Presbiteriana de Berkeley aos 38 anos.

Johnson não começou a pensar na questão da evolução até estar em período sabático na Inglaterra em 1987. Aos 47 anos, ele estava começando a sentir que estava desperdiçando sua vida ensinando direito, escrito em noticias de indaiatuba. “Eu gostaria de ter uma visão que valha a pena”, disse ele à esposa, “e não apenas ser um acadêmico que escreve artigos e escreve palavras”.

Então, ele encontrou um novo livro em uma livraria de Londres: The Blind Watchmaker, do ateu Richard Dawkins. Quando ele começou a ler, Johnson sentiu uma pontada de reconhecimento. Dawkins estava usando os mesmos truques retóricos que advogados inteligentes usam quando precisam defender um caso falho no tribunal.

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“O que primeiro chamou minha atenção para a questão”, escreveu Johnson, “foi a maneira como as regras do argumento pareciam ser estruturadas para tornar impossível questionar se o que nos dizem sobre a evolução é realmente verdadeiro”.

Johnson começou a pesquisar os argumentos da evolução e a escrever o que se tornaria Darwin em julgamento. O primeiro rascunho tinha 88 páginas em espaço simples e não impressionou ninguém imediatamente em indaiamais. Dembski apenas olhou para ele, porque supôs que um advogado não teria nada de interessante a dizer sobre evolução. O historiador Edward Larson achou que era bastante pedestre, embora articulasse alguns argumentos antigos com uma nova clareza.

Johnson aceitou essas críticas, fez revisões e avançou, publicando o livro em 1991. Ele rapidamente se tornou um best-seller entre evangélicos e também chamou a atenção de protestantes e católicos conservadores e renovou o interesse pelos argumentos para o design inteligente. Depois que Johnson organizou uma conferência sobre o assunto em 1992 e estabeleceu um serviço de listas on-line para continuar a conversa, ele foi firmemente estabelecido no centro desse novo movimento.

O livro foi popular o suficiente para receber críticas sérias. Um biólogo evolucionista disse que Darwin em julgamento era “pior do que a maioria dos folhetos criacionistas de variedades de jardins”. Stephen Jay Gould, paleontólogo e escritor de ciência popular, chamou de “um livro muito ruim … cheio de erros, muito discutidos, com base em critérios falsos e escritos abismalmente ”.

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Johnson também foi criticado por acadêmicos cristãos. Howard Van Till, físico do Calvin College, disse que o design inteligente é um “beco sem saída” científico. Nancy Murphy, professora de filosofia do Fuller Seminary, disse que os argumentos de Johnson não são convincentes. “O principal motivo”, explicou ela, “é que ele não entende adequadamente o raciocínio científico”.

Alguns estados começaram a exigir que as escolas ensinassem as críticas de design inteligente da evolução darwiniana no final dos anos 90 e início dos anos 2000, até que foi interrompido por uma decisão do tribunal federal, escrito em indaia noticias. Em 2001, Johnson ajudou o senador republicano Rick Santorum a elaborar uma emenda a uma lei de financiamento da educação que instruiria todas as escolas públicas a “ensinar a controvérsia”. Mas a emenda não foi aprovada.

Johnson continuou discutindo e escrevendo livros, levantando questões sobre as evidências da evolução.

Em 2011, comemorando o 20º aniversário da publicação de Darwin on Trial, Johnson disse que continuava esperançoso de que o design inteligente acabaria vencendo o dia.

“Se continuarmos explicando a verdade”, disse ele, “e adotando maneiras cada vez mais criativas de transmitir essa verdade, como estamos fazendo constantemente, eventualmente mais e mais pessoas vão vê-la e entendê-la”.